Guía completa de Bitcoin: ¿Qué es, cómo funciona y dónde comprar?

Guía completa de Bitcoin: ¿Qué es, cómo funciona y dónde comprar?

logo de bitcoin

Desde su aparición en 2009 como un sistema de pago de igual a igual (o peer to peer, lo que significa que es una red sin intermediarios), esta moneda digital introducida por el desarrollador Satoshi Nakamoto (nombre pseudónimo) ha supuesto el inicio de una nueva era en las finanzas globales. Es la primera y más popular criptomoneda, llamada así porque utiliza la criptografía para controlar la creación y transferencia de dinero.

Los usuarios envían pagos transmitiendo mensajes digitalmente firmados a la red, sin pasar por una autoridad central (como un banco o gobierno) lo que da como resultado un sistema descentralizado donde los individuos tienen control sobre su dinero.

A diferencia de las monedas fiduciarias (fiat currency) como el dólar, euro o yen, los bitcoins (cuyo código monetario es BTC) no se imprimen, sino que son producidos electrónicamente por computadoras de todo el mundo con software libre. Al mismo tiempo, los participantes, conocidos como mineros, verifican y marcan la hora de las transacciones en una base de datos pública compartida, llamada blockchain (cadena de bloques), por la cual son recompensados con tarifas de transacción y bitcoins recién acuñados.

A continuación, todo lo que necesitas saber en detalle sobre esta tecnología monetaria para empezar a adoptarla en tu entorno financiero y ganar dinero.

¿Qué es exactamente un Bitcoin?

Dicho de un modo simple, Bitcoin es una moneda virtual (porque es emitida digitalmente), encriptada (porque las transacciones están cifradas criptográficamente) y descentralizada (dado que es creada por millones de ordenadores alrededor del mundo). Por medio de ella pueden realizarse transacciones en línea, por cheque o en efectivo. Es un intercambio de información digital que le permite al usuario comprar o vender tokens, bien sea para adquirir bienes y servicios, o para comerciarlos vía trading. La transacción gana su seguridad y confianza al ejecutarse en una red de computadoras de igual a igual.

Para ser más precisos, es necesario separarlo en dos componentes. Por un lado, está bitcoin como token, un fragmento de código que representa la propiedad o tenencia de una determinada cantidad de activo digital. Y por el otro, está bitcoin como protocolo, una red distribuida que mantiene un registro de saldos de los tokens. Es decir, Bitcoin ha de entenderse como moneda y como red al mismo tiempo.

¿Cómo funciona?

Bitcoin funciona en un gran libro de contabilidad público (public ledger), convencionalmente llamado blockchain, donde todas las transacciones confirmadas se incluyen en los llamados ‘bloques’. A medida que cada bloque ingresa al sistema, se transmite a la red de computadoras de usuarios para su validación. De esta manera, todos los usuarios conocen cada transacción, lo que evita el robo y el doble gasto, donde alguien gasta la misma moneda dos veces. El proceso también ayuda a los usuarios de blockchain a confiar en el sistema.

En cuanto al almacenamiento, los BTC son alojados en una billetera digital (wallet), que puede existir en la nube, en un dispositivo hardware especifico, en la computadora o el teléfono móvil de un usuario, e incluso en papel. La billetera viene a ser un tipo de cuenta bancaria virtual que permite a los usuarios enviar o recibir BTC, pagar bienes o simplemente ahorrar dinero. A diferencia de las cuentas bancarias, las billeteras bitcoin no están reguladas por ninguna agencia civil o gubernamental.

En contraposición a las monedas tradicionales, que son emitidas por los bancos centrales, Bitcoin no tiene una autoridad monetaria central. En su lugar, está respaldado por una red de computadoras de igual a igual formada por las máquinas de sus usuarios, similar a las redes que sustentan BitTorrent, un sistema de intercambio de archivos, y Skype. 

Los bitcoins se generan matemáticamente a medida que las computadoras en esta red ejecutan tareas difíciles de procesamiento de números, un procedimiento conocido como ‘minería’ de Bitcoin. Las matemáticas del sistema de Bitcoin se configuraron de modo que se vuelve cada vez más difícil extraer Bitcoins a lo largo del tiempo, y el número total que puede extraerse se limita a alrededor de 21 millones. Por lo tanto, no hay forma de que un banco central ni ningún ente externo emita una inundación de nuevos Bitcoins y devalúe a los que ya están en circulación por efecto inflacionario.

En este sentido, la funcionalidad del ecosistema Bitcoin se concentra en cinco características claves, que lo diferencian a su vez de los ecosistemas financieros tradicionales, a saber:

1- Descentralización

La característica más importante de Bitcoin es su descentralización. Ninguna institución única controla la red; en cambio, lo mantiene un grupo de programadores voluntarios y lo administra una red abierta de computadoras dedicadas a todo el mundo. Esto atrae a individuos y grupos que no se sienten cómodos con el control que los bancos o las instituciones gubernamentales tienen sobre su dinero. 

Bitcoin resuelve el problema del doble gasto de las monedas electrónicas (en las que los activos digitales se pueden copiar y reutilizar fácilmente) mediante una ingeniosa combinación de criptografía e incentivos económicos. En las monedas electrónicas fiduciarias, esta función es cumplida por los bancos, lo que les da control sobre el sistema tradicional. 

Con bitcoin, la integridad de las transacciones se mantiene mediante una red distribuida y abierta, que no pertenece a nadie. El carácter descentralizado es la ventaja comparativa que hace de este activo una tecnología realmente poderosa e innovadora.

2 - Suministro limitado

Las monedas fiduciarias (dólares, euros, yen, etc.) tienen un suministro ilimitado: los bancos centrales pueden emitir tantos como deseen y pueden intentar manipular el valor de una moneda en relación con los demás. Los titulares de la moneda (y especialmente los ciudadanos con poca alternativa) soportan el costo. 

Con bitcoin, por otra parte, el algoritmo subyacente controla estrictamente el suministro. Un pequeño número de nuevos bitcoins se filtran cada hora, y continuarán haciéndolo a un ritmo decreciente hasta que se haya alcanzado un máximo de 21 millones. Esto hace que el bitcoin sea más atractivo como activo: en teoría, si la demanda crece y la oferta sigue siendo la misma, el valor aumentará.

3 - Seudónimo

Mientras que los remitentes de pagos electrónicos tradicionales generalmente se identifican (para fines de verificación y para cumplir con las leyes contra el lavado de dinero y demás regulaciones), los usuarios de bitcoin en teoría operan en semi-anonimato. Como no hay un ‘validador’ central, los usuarios no necesitan identificarse cuando envían bitcoin a otro usuario. Cuando se envía una solicitud de transacción, el protocolo verifica todas las transacciones anteriores para confirmar que el remitente tiene el bitcoin necesario, así como la autoridad para enviarlos. El sistema no necesita conocer su identidad, sino su fiabilidad.

En la práctica, cada usuario se identifica por la dirección de su billetera. Las transacciones pueden, con un poco de esfuerzo, ser rastreadas de esta manera. Además, la policía ha desarrollado métodos para identificar a los usuarios si es necesario. 

Aunado a lo anterior, la mayoría de las plataformas de intercambios están obligados por ley a realizar verificaciones de identidad de sus clientes antes de que se les permita comprar o vender bitcoins, lo que facilita otra forma en que se puede rastrear el uso de bitcoins (ya que el blanqueo de capitales y el uso para actividades ilícitas suele ser una crítica por parte de la banca tradicional). 

Como la red es transparente, el progreso de una transacción en particular es visible para todos. Esto hace que Bitcoin no sea una moneda ideal para delincuentes, terroristas o lavadores de dinero.

4 - Inmutabilidad

Las transacciones de Bitcoin no se pueden revertir, a diferencia de las transacciones electrónicas fiduciarias. Esto se debe a que no hay un ‘adjudicador’ central que pueda ordenar la devolución del dinero. Si se registra una transacción en la red, y si ha pasado más de una hora, es imposible modificarla. Si bien esto puede inquietar a algunos, significa que no se puede alterar ninguna transacción en la red de bitcoin.

5 - Divisibilidad

La unidad más pequeña de un bitcoin se llama satoshi. Es la centésima millonésima parte de un bitcoin (0.00000001), a los precios de hoy, alrededor de una centésima parte de un centavo. Esto posiblemente podría permitir microtransacciones que el dinero electrónico tradicional no puede.

¿Dónde comprar?

Un intercambio de criptomonedas (o exchange), es el espacio predominante para canjear monedas regulares por bitcoins, o por satoshis (los centavos del BTC). Coinbase y Coinsquare son los más populares en los Estados Unidos y Canadá, mientras que BitBargain UK y Bittylicious son usadas en el Reino Unido. En América Latina los más comunes son Cryptonit y Buda (anteriormente llamado SurBTC). También es posible conseguirlos mediante un cajero automático de Bitcoin, en el que directamente el usuario canjea su efectivo en moneda nacional por BTCs que se adjudican a su billetera.

Asimismo, otra modalidad popular son los servicios clasificados, donde el usuario puede encontrar un vendedor que le proporcione bitcoins por dinero en efectivo o transferencias de un banco o plataforma específica. LocalBitcoins es el sitio más seguro y extendido de este tipo.  

En definitiva, Bitcoin es una moneda y activo digital, emitida de forma descentralizada, encriptada y contenida en una base de datos distribuida y compartida denominada blockchain. Pese a su volatilidad y los retos que enfrenta en términos de escalabilidad financiera, es uno de los activos con mayor proyección a escala global, que ya está siendo adoptada por empresas billonarias como Dell, Expedia, PayPal y Microsoft, y un gran número de pequeñas y medianas empresas por todo el orbe.

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